ACHILLES de grootste held uit de Griekse mythologie

Achilles, de zoon van de godin Thetis en de sterveling Peleus, was een van de grootste helden uit de Griekse mythologie. Van alle deelnemers aan de strijd om Troje was hij de meest formidabele. Achilles rol in de oorlog was van doorslaggevende betekenis voor de uiteindelijke Griekse overwinning, maar het was hem niet gegeven getuige te zijn van de val van Troje. Al zijn bovenmenselijke kwaliteiten ten spijt was Achilles namelijk sterfelijk. Zijn dood was uitdrukkelijk voorspeld en anders dan een figuur als Heracles wachtte hem geen vergoddelijking, maar een uitzichtloos verblijf als schim in de onderwereld. De oersterke, wrede, arrogante en beeldschone Achilles werd zo het prototype van iedereen die een snel, roemrijk en gevaarlijk leven moest bekopen met een vroege dood.

Thetis wist dat haar zoon zou uitgroeien tot een buitengewone held, maar ze wist ook dat hij vrijwel zeker niet lang zou leven. Zorgzaam en leifdevol als ze was deed ze haar uiterste best om het noodlot te keren, zo doopte ze de kleine Achilles in het water van de onderwereld rivier de Styx om hem onkwetsbaar te maken. Ze slaagde in haar opzet, maar niet helemaal. Toen ze haar zoontje onderdompelde hield ze hem vast bij zijn hiel, en dit lichaamsdeel bleef dan ook kwetsbaar. Uiteindelijk werd zijn ‘achilleshiel’ de held zelfs fataal. Volgens een andere lezing probeerde Thetis de kleine Achilles tot grote schrik van zijn vader, onsterfelijk te maken door hem ‘s nachts in het vuur te leggen en overdag in te smeren met de godenspijs ambrozijn.

Achilles werd opgevoed door de wijze centaur Chiron, die diverse helden onderwees. Achilles kreeg van hem onder meer een intensieve hardlooptraining, waar hij later in de strijd veel profijt van had. Toen de Grieken naar Troje wilden uitvaren om daar de geschaakte Helena terug te halen, weigerde Artemis voor de benodigde wind te zorgen, tenzij de Griekse opperbevelhebber koning Agamemnon van Mycene zijn dochter Iphigenia aan haar zou offeren. Agamemnon lokte Iphigenia naar de vloothaven Aulis met de belofte dat zij zou mogen trouwen met Achilles.

In Troje bevestigde Achilles direct zijn reputatie als onverslaanbaar en niets ontziend strijder. Alle Trojanen sidderden van angst wanneer hij met zijn wagenmenner Automedon uitreed op zijn strijdwagen, die was bespannen met de onsterfelijke sprekende paarden Xanthus en Balius. Achilles raakte betrokken in de strijd tegen een legertje Amazonen, die de Trojanen te hulp kwamen. Hij velde hun koningin Penthesileia met zijn speer. Niet veel later werd Achilles zelf getroffen door een pijl van de boog Paris, die allesbehalve een groot of moedig strijder was. Paris pijl werd dan ook geleid door de god Apollo. Apollo had weinig met Achilles op en zorgde dat de pijl zijn enige kwetsbare plaats, zijn hiel bereikte.